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A Lei do Primeiro Passo os libertou da prisão. Em seguida, o governo tentou prendê-los de volta.

Em dezembro de 2019, um grupo de ex-presidiários federais se reuniu no Capitólio para se encontrar com líderes do Congresso e funcionários da Casa Branca. Os homens haviam sido libertados mais cedo da prisão sob a Lei do Primeiro Passo, um amplo projeto de lei bipartidário que permitia que prisioneiros federais com delitos de drogas qualificados se candidatassem à libertação.

Ronald Mack e seu irmão mais novo, Rodney - considerado culpado de conspiração para vender mais de cinco quilos de cocaína e mais de 50 gramas de crack - estavam entre dezenas de ex-presidiários que compareceram à recepção no Rayburn House Office Building. Nativos de Plainfield, N.J., eles haviam sido libertados da prisão um mês antes.



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Mas enquanto os homens se preparavam para um painel de discussão sobre a supervisão do governo, seus telefones tocaram. Seus advogados os notificaram de que o escritório do procurador dos Estados Unidos em Nova Jersey havia apelado da libertação. Eles podem ser mandados de volta para a prisão.



Trump se gaba de que sua lei histórica está libertando esses presos. Seu Departamento de Justiça quer que eles continuem na prisão.

Mais de 18 meses depois, o Departamento de Justiça desistiu da apelação, pondo fim ao limbo que os irmãos Mack enfrentavam, sentindo-se meio encarcerado, meio livre, disse Ronald Mack, 58. Agora que acabou, parece que o mundo inteiro está perdido minhas costas, ele acrescentou.



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Mais de 3.000 presos federais foram libertados da prisão sob a Lei do Primeiro Passo desde que foi assinada pelo presidente Donald Trump em 2018. Mas os promotores tentaram encarcerar novamente um punhado de infratores, argumentando que eles não se qualificavam para a libertação.

Ronald e Rodney Mack estavam entre os criminosos diante da perspectiva de retornar à prisão. Os irmãos foram condenados à prisão perpétua em 2002, por venderem $ 16 milhões em cocaína e crack entre 1994 e 1999. Eles não foram condenados por crimes violentos. (Os irmãos negam ter vendido drogas.)

Ronald Mack disse que ouvir o juiz dizer que a vida na prisão o mudou. Eu sabia que tinha que ficar focado, ser positivo, entrar nos programas da prisão e trabalhar, disse ele.



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Na prisão, ele obteve seu GED, bem como diplomas em segurança no trabalho e medidas de controle de qualidade, e aprendeu a desenhar e interpretar projetos. Mas ele disse que sua maior conquista ocorreu na biblioteca de direito da prisão, onde pesquisou casos semelhantes de conspiração de drogas envolvendo crack.

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Eu sabia que as respostas estavam na biblioteca jurídica porque era onde os advogados, juízes e promotores obtinham as respostas, disse Mack.

Mack pesquisou exaustivamente seu caso, identificando possíveis vias de recurso.



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Advogado de Mack, Christopher Adams disse que se sente como se estivesse sentado ao lado de um colega no tribunal, não de um cliente. Ele é o maior assistente jurídico com quem já entrei em contato, disse Adams. Ele tem o dedo no pulso dos casos: novos, outros que se desenvolvem em outros circuitos, processos em tribunais distritais.



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Rodney Mack disse que não esperava que seu irmão mais velho adquirisse habilidades jurídicas, mas estava feliz por isso. Quando você passa todo o seu tempo na biblioteca jurídica, outras pessoas vêm até você em busca de ajuda, e ele foi capaz de ajudar muitos caras com seus casos, disse Rodney Mack.

Quando Ronald Mack começou a redigir moções legais, ele foi autorizado a fazer teleconferências com seu irmão mais novo para falar sobre o caso. Presos em penitenciárias federais distintas, as teleconferências deram aos homens a oportunidade de manter contato além do e-mail.

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Em novembro de 2019, um juiz federal ordenou que os irmãos Mack fossem libertados.

Somos o exemplo de por que este projeto de lei foi redigido, disse Hassan Hawkins, que foi condenado junto com os irmãos Mack. Eu me esforcei para mudar. Eu tinha 27 anos quando entrei. Não era criança, mas meu pensamento não estava correto. E agora estou renovado espiritual e mentalmente.

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Mas em fevereiro de 2020, o procurador-geral aprovou a moção do procurador dos EUA de Nova Jersey para apelar da decisão. Com o apelo, os irmãos Mack enfrentaram a perspectiva de voltar para a prisão por mais uma década.

A Lei do Primeiro Passo visava corrigir as disparidades nas sentenças de réus condenados por crimes de crack, que eram em sua maioria negros, em comparação com a cocaína em pó. Ele contém seis disposições que abordam a redução da reincidência, incentivo à reabilitação, melhoria onde uma reclusa está confinada em relação à sua residência principal, reformas correcionais como a proibição do uso de restrições em presidiárias grávidas, supervisão do governo e reformas de condenação.

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Holly Harris, uma ativista conservadora e líder da Justice Action Network que trabalhou com o Congresso e a administração Trump para aprovar a Lei do Primeiro Passo, disse que o DOJ está desrespeitando a intenção por trás da lei com recursos como o do caso Mack.

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Eles têm a discrição do promotor e parte da discrição é a determinação do que envia a mensagem certa sobre a segurança pública e os benefícios da reabilitação, disse Harris. Trata-se de promotores dobrando para baixo sobre o que não funciona, e é profundamente decepcionante.

Junto com os desafios habituais - e assustadores - que os ex-presidiários enfrentam ao saírem da prisão, os irmãos Mack passaram por estresse e ansiedade em relação ao futuro.

Eu ia para a cama todas as noites me preocupando se voltaria para a prisão no dia seguinte, disse Rodney Mack.

Enquanto o processo de apelação se desenrolava, Rodney e Ronald Mack falavam todos os dias por telefone e - como fizeram na prisão - encorajaram-se mutuamente a permanecerem positivos e se concentrarem em seus novos empregos.

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Rodney Mack trabalha como motorista de entrega para um WalMart na Pensilvânia, e seu irmão faz construção na Carolina do Norte. Seu pai morreu enquanto eles estavam na prisão e Ronald Mack ajuda a cuidar de sua mãe. Ele disse que reconectar-se com seus entes queridos e se concentrar na construção o ajudou a superar os últimos meses.

Na semana passada, o DOJ anunciou que abandonaria o recurso. Um porta-voz do DOJ se recusou a comentar sobre a política do departamento para apelar das decisões que libertam os infratores sob a Lei do Primeiro Passo, ou sobre o motivo pelo qual decidiu retirar o recurso.

Ronald Mack comparou sua abordagem de reingressar na sociedade com o apelo que paira sobre eles para se reabilitar na prisão.

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Como então, as vendas estavam colocadas, ele disse. A ação era a única coisa que poderia fazer isso passar.

Kevin Ring, que dirige o Families Against Mandatory Minimums, disse que ficou emocionado quando soube que o DOJ havia retirado o recurso. Tem sido tão difícil para suas famílias e para eles nunca terem sido livres, mesmo estando em casa, disse Ring.

Ronald Mack disse que se pudesse começar sua vida de novo, ele se tornaria um advogado. Mas agora que o caso finalmente acabou, ele planeja continuar a direcionar sua atenção para o trabalho e seus entes queridos.

Ainda estou com minhas vendas, disse ele.