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O fechamento do acampamento de sem-teto do Lago Echo deixa os moradores desolados: ‘Estamos apenas tentando engolir isso’

Por meses, o Echo Park Lake, um oásis de 29 acres de palmeiras e trilhas para caminhada em torno de um reservatório plácido, serviu como o mais incomum - e controverso - acampamento de sem-teto de Los Angeles.

O parque municipal havia se tornado uma espécie de comunidade semiautônoma, onde centenas de moradores de barracas compartilhavam refeições e cobertores, se sentiam seguros o suficiente para deixar seus pertences sem vigilância e se unir para construir um jardim compartilhado e chuveiros ao ar livre.

Não é como em qualquer outro lugar nas ruas, disse Ayman Ahmed, um jovem de 27 anos que se mudou para o acampamento há um ano e se tornou seu líder de fato. Podemos viver normalmente aqui. Somos uma comunidade que apoia uns aos outros.



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Então, em questão de horas, quase desapareceu.

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Na quarta-feira, após dias de rumores, as autoridades locais iniciaram uma varredura, barricando o parque e dando aos moradores 24 horas para saírem com todos os seus pertences. A ação rápida foi necessária, disseram as autoridades municipais, para iniciar a manutenção há muito atrasada.

Mas a operação rapidamente se tornou combustível: em cenas que evocaram a onda de protestos de justiça social do verão passado, centenas de manifestantes e residentes do campo que se opuseram ao fechamento se enfrentaram contra policiais do LAPD em equipamento de choque, que gritaram para a multidão ir embora. À medida que as tensões aumentavam, alguns policiais empurraram os manifestantes, o Los Angeles Times noticiou , enquanto o LAPD disse que seus oficiais foram agredidos com pedras, garrafas e bombas de fumaça. Uma mulher de 26 anos foi presa por não se dispersar, disse o departamento.

Na manhã seguinte, a maior parte da extensa cidade de barracas à beira do lago havia desaparecido. Muitos residentes concordaram em ser realocados em hotéis da área por meio do Project Roomkey, um programa habitacional da Califórnia lançado em abril passado para ajudar os desabrigados do estado durante a pandemia, enquanto outros simplesmente fizeram as malas e foram embora.

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Uma forte presença da polícia bloqueou todo o acesso ao parque, agora ainda mais fechado por uma cerca de perímetro instalada às pressas. Trabalhadores em coletes fluorescentes podiam ser vistos visitando as tendas restantes, e uma pequena multidão de manifestantes e caminhões de notícias estava reunida perto do lado norte do parque, a apenas algumas centenas de metros dos cafés e boutiques da moda no Sunset Boulevard.

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É besteira ----, disse Nayeli García, uma trabalhadora de saúde de 21 anos que chegou cedo naquela manhã para protestar. Eles dizem que os estão ajudando, acrescentou ela, mas a realidade é que uma moradia leva dois anos para ser obtida. Não é algo que você pode conseguir durante a noite.

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Durante anos, à medida que os custos com moradia dispararam, Los Angeles enfrentou uma grande crise de falta de moradia. Em 2019, a contagem pontual anual do condado de Los Angeles revelou quase 59.000 pessoas morando em abrigos, nas ruas ou em carros. A contagem de 2020 saltou para mais de 66.000 - mesmo com a pandemia fechando instalações públicas críticas, como bibliotecas e academias.

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Durante o inverno, quando Los Angeles emergiu como o novo epicentro covid-19 do país, a população desabrigada da área também sofreu um temido aumento de casos .

Mas, por causa da pandemia, os invasores em Echo Park Lake foram deixados em paz pelas autoridades, o que permitiu que um sentimento de camaradagem - e até mesmo de segurança, disseram alguns residentes - florescer. Os moradores das tendas costumavam se juntar a pessoas de fora que vinham doar comida ou tocar música.

A residência também pode ser perigosa: ano passado pelo menos três pessoas morreram no lago , incluindo Brianna Moore, uma estudante de 18 anos que sofreu uma overdose de fentanil. E à medida que o acampamento crescia, ele dividia sua vizinhança de inclinação liberal - assim como seu fechamento abrupto.

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Acho que a cidade está tentando fazer o que acha que é melhor, disse um homem que viveu por mais de uma década em uma casa com vista para o parque. Existe uma maneira melhor de fazer isso? Gosto de pensar assim.

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Em uma entrevista coletiva na manhã de quinta-feira, o vereador da cidade de Los Angeles Mitch O’Farrell, que liderou o fechamento, assumiu um tom rosado, descrevendo a operação como uma situação fenomenal. Neste ano, mais de 160 pessoas do acampamento Echo Park foram realocadas por meio do Projeto Roomkey, disse O’Farrell, e os trabalhadores estavam abanando o parque para convencer os últimos redutos a aceitarem abrigos fornecidos pela cidade.

Não é assim que muitos dentro do acampamento se sentem.

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No final da manhã de quinta-feira, um jovem abordado por um repórter estava tão abalado com a evacuação que mal conseguia falar. Outro jovem casal, Zack Coughlin e Karissa DeAngelis, estava parado em uma ponte próxima, sobrecarregado com malas - todos os seus pertences, incluindo documentos pessoais - e um carrinho de água mineral cuja roda acabara de quebrar. Depois de anos pulando em vários campos de sem-teto de Los Angeles, incluindo Hollywood e Skid Row, Coughlin disse, o casal finalmente se sentiu confortável em Echo Park, e até mesmo voltou depois de um período de seis meses com o Projeto Roomkey foi interrompido.

Passamos uma boa hora ontem à noite fechando os olhos sobre isso, Coughlin disse sobre o fechamento do parque, e agora estamos apenas tentando engolir e descobrir o que faremos a seguir. Eles não sabiam para onde estavam indo.