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Os condores da Califórnia quase foram extintos. Agora, dizem os cientistas, eles são capazes de se reproduzir sem machos.

Partenogênese, que significa literalmente origem virgem em grego, descreve uma forma de reprodução na qual um óvulo se torna um embrião sem a introdução de espermatozoides - e apenas alguns animais selecionados podem fazê-lo. Freqüentemente, eles são invertebrados como abelhas e escorpiões. Em casos raros, vertebrados como certos tipos de peixes e cobras são capazes de nascer virgens.

Ainda mais raramente os pássaros se reproduzem dessa maneira. Perus, galinhas, pombos e certos tipos de tentilhões põem ovos sem a ajuda de um macho, embora, na maioria dos casos, seus filhos morram antes de se desenvolverem totalmente.



Agora, os cientistas do Zoológico de San Diego dizem que o condor da Califórnia - o maior pássaro voador da América do Norte com uma envergadura de 3 metros - pode ser adicionado à lista. Em um papel publicado na semana passada no Journal of Heredity , os cientistas disseram que a partenogênese foi observada em condores pela primeira vez.



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Essa descoberta levanta a questão sobre se a partenogênese está acontecendo com mais frequência com as aves do que tínhamos percebido anteriormente, disse Oliver Ryder, coautor do estudo e diretor de genética da conservação do San Diego Zoo Wildlife Alliance ao The Washington Post.

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O Parque Nacional Zion em Springdale, Utah, libertou um condor de volta à natureza em 26 de fevereiro, depois que o abutre foi tratado com sucesso por envenenamento por chumbo. (Parque Nacional de Zion via Storyful)



Uma relíquia do final do Pleistoceno era, quando felinos dente-de-sabre e mamutes peludos vagavam pela América do Norte, o condor da Califórnia pode voar até 15.000 pés acima do solo e planar por longas distâncias sem bater as asas. Eles costumam se alimentar de carcaças de animais como porcos, gado e até mesmo criaturas marinhas como baleias, de acordo com o Laboratório Cornell .

Mas a sobrevivência não foi fácil. Em 1982, sua população caiu para apenas 22, principalmente graças à prevalência da caça com munição de chumbo, que envenena os animais mortos que os condores comem. Condores também morreram após voar em linhas de transmissão e consumir produtos humanos, como anticongelante .

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Os esforços para restaurar a população de condores começaram na década de 80. As aves foram levadas para cuidados gerenciados e um programa de reprodução começou. Em um esforço para evitar a reprodução de parentes próximos e identificar os sexos das aves, Ryder e seus colegas coletaram impressões digitais de DNA das aves. Conforme a população crescia ao longo dos anos, também crescia um banco de dados de todos os perfis genéticos dos condores que nasceram em uma instalação - bem como daqueles encontrados na natureza, explicou Ryder.



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Em 2020, a população de condores da Califórnia pairava um pouco acima de 500, de acordo com o Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos EUA , e as aves permanecem protegidas pela Lei de Espécies Ameaçadas.

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Ao examinar o banco de dados que continha perfis genéticos de todos os condores nascidos desde o esforço de restauração, Ryder e seus colegas notaram algo estranho e inesperado: dois dos condores eram biologicamente órfãos. Nascidos de duas mães diferentes em cativeiro com anos de diferença, os filhotes carregavam apenas os genes de suas mães, e nenhum gene correspondia a nenhum dos pássaros machos no banco de dados, disse Ryder.

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Estabelecemos que não havia nenhum macho que pudesse ser o pai desses filhotes, disse Ryder. Os filhotes também eram geneticamente uniformes de uma forma que só tinham genes de suas mães.



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Além disso, as mães dos filhotes órfãos foram regularmente alojadas em instalações com Os condores machos férteis, o que os torna a primeira instância conhecida de aves que se reproduzem partenogenicamente quando têm acesso a uma parceira, de acordo com o estudo. E para ficar claro, Ryder disse, os nascimentos dos dois condores não eram tecnicamente nascimentos virgens.



Em primeiro lugar, disse ele, o nascimento ocorre com mamíferos, e pássaros e répteis eclodem. Em segundo lugar, ele disse, as mães dos dois filhotes já haviam reproduzido com machos antes e não eram tecnicamente virgens. Eles têm muita, eu acho que você poderia dizer, experiência sexual, Ryder disse.

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Ambos os filhotes estão mortos agora, de acordo com o estudo. Um morreu em 2003, com cerca de 2 anos de idade, devido à má integração com as aves selvagens e ao consumo insuficiente de alimentos. Em 2017, o outro morreu aos 8 anos de complicações causadas por um pé ferido, de acordo com o estudo.

No entanto, Ryder disse que a descoberta levantou a questão de saber se a partenogênese ocorreu porque a população de condores havia diminuído para números tão baixos. Mas essa é apenas uma possibilidade. Nesse ponto, disse ele, mais pesquisas precisam ser realizadas.

A natureza continua a nos ensinar, disse Ryder. Achamos que entendemos algo, e então você faz uma descoberta como essa e o mundo fica diferente depois disso.